På dette gamle fotografiet står Joe Ball på en strand ikke langt fra der han skal ha tatt livet av Big Minnie. Han er ikledd datidens moderne badedrakt og holder ei flaske.
På dette gamle fotografiet står Joe Ball på en strand ikke langt fra der han skal ha tatt livet av Big Minnie. Han er ikledd datidens moderne badedrakt og holder ei flaske. Vis mer

Kvinnene som forsvant hadde én ting til felles: De hadde vært sammen med alligator-Joe

Han likte å mate alligatorene sine med levende katter og hunder. Så forsvant kjærestene hans sporløst, en etter en.

Følg oss på Facebook og Instagram, og motta nyhetsbrev ved å registrere deg her.

(Vi.no): La oss dra til 1930-tallets Texas, og den lille byen Elemendorf. Her drev Joe Ball en enkel, liten bar som ble svært populær for mer enn drikkevarene han solgte: Publikumsmagnetene var unge, søte servitriser - og en dam full av sultne alligatorer.

Levende mat

En del av underholdningen besto i at Joe matet alligatorene - ifølge ryktene besto fóret av levende hunder og katter - mens bargjestene heiet. Bareieren fikk snart tilnavnet alligatormannen.

Han var hardbarket, men også en pikenes Jens. Historien forteller at han innledet forhold til flere av servitørene han hadde ansatt, gjerne flere av dem samtidig. Det er kanskje unødvendig å nevne at sjalusi skal ha vært et uttalt problem på denne arbeidsplassen.

Men det største problemet ble etter hvert at de ansatte forsvant uten spor. Ryktene fortalte at det gjaldt så mange som tjue kvinner. Kunne de ha endt sine dager som alligatormat?

Joe snakket det bort da den lokale sheriffen kom for å undersøke saken, servitrisene hans var unge, eventyrlystne jenter som reiste videre i jakt på spenning, hevdet han.

Men var det sant?

Baren må kunne sies å ha vært av det enkle slaget, likevel flokket folk hit for å flørte med de unge servitrisene og se bareieren mate alligatorene. Her er huset avbildet i 1938.
Baren må kunne sies å ha vært av det enkle slaget, likevel flokket folk hit for å flørte med de unge servitrisene og se bareieren mate alligatorene. Her er huset avbildet i 1938. Vis mer

En ensom ulv

Joseph «Joe» Ball ble født i Elemendorf i 1896. Som barn skal han ha vært en ensom ulv som heller tok en fisketur på egen hånd enn å leke med jevngamle. Han viste tidlig interesse for våpen, og var en treffsikker skytter.

Han var soldat under første verdenskrig, og da han vendte tilbake til USA etter krigen begynte han å selge smuglersprit fra en stor tønne på lasteplanet på A-Forden sin. Det var en risikofylt aktivitet under forbudstiden.

Da spritforbudet ble opphevet, fortsatte han i samme bransje på lovlig vis, som bareier. Baren ble raskt populær for sine søte servitriser og farlige alligatorer.

I 1934 traff Joe Minnie Gotthardt som ble hans kjæreste og medeier i baren. Tre år seinere forelsket han seg i en annen bartender, Dolores Goodwin. Følelsene skal ha vært gjensidige, men forholdet må sies å ha vært stormfullt: En gang skal Joe ha kastet en flaske på Dolores så hun endte opp med et arr fra ansiktet til halsen.

Hazel Brown ble også kalt Schatzie
Hazel Brown ble også kalt Schatzie Vis mer

Forsvant sporløst

Da Hazel Brown begynte å jobbe i baren, ble Joe nok en gang forelsket og innledet et forhold til den unge bartenderen. Nå var de tre kvinner som jobbet i baren, og sjefen skal ha hatt et forhold til dem alle.

Helt til sommeren 1937, da Minnie forsvant sporløst. Da gjestene spurte hvor hun var blitt av, påsto Joe at hun hadde født et barn og reist sin vei.

Oppgravingen av Minnies levninger ble en offentlig affære. Her står folk samlet på stranda der hun ble begravet.
Oppgravingen av Minnies levninger ble en offentlig affære. Her står folk samlet på stranda der hun ble begravet. Vis mer

Et par måneder etter giftet Joe og Dolores seg. I januar 1938 var Dolores utsatt for en bilulykke som nesten kostet henne livet. Venstre arm ble hardt skadd og måtte amputeres. Om det var sånn det skjedde: Ryktene ville nemlig ha det til at det var Joes alligatorer som reiv av henne armen.

Bare to måneder etter forsvant Dolores sporløst. Deretter var også Hazel borte.

De mystiske forsvinningene til tross: Baren gikk bra, gjestene fortsatte å strømme til, alligatorene levde og trivdes i dammen sin, og Joe tjente masse penger.

Men Minnies familie var urolig. De fikk nemlig ikke tak i henne. De kontaktet sheriffen, som innkalte Joe til avhør. Han nektet for å ha noe kjennskap til forsvinningen, og det fantes det heller ikke bevis for at han hadde.

Men etter et par måneder ble sheriffen kontaktet av enda en familie.

Matet med kroppsdeler

Denne gangen gjaldt det Julia Turner, som også hadde jobbet i Joes bar. Nå var også hun sporløst borte. Nok en gang ble Joe avhørt, og nok en gang forklarte han at hun hadde reist av egen fri vilje. Dessuten hadde hun personlige problemer.

Ransaking av leiligheten Julia delte med en venninne viste at hun ikke hadde tatt med seg verken klær eller andre eiendeler. Derfor mistenkte politiet at hun ikke hadde reist bort av egen, fri vilje. I et nytt avhør kom Joe plutselig på at han hadde lånt Julia 500 dollar siden hun hadde problemer med kvinnen hun bodde sammen med, og ikke ville vende tilbake til leiligheten.

Politiet kunne fortsatt ikke ta Joe på noe, men mistanken var absolutt til stede.

I september ble de kontaktet av en av Joes naboer. Han hadde sett Joe mate alligatorene med kroppsdeler fra et menneske.

Hentet pistol

To politibetjenter dro nok en gang til Joes bar for å hente ham inn til avhør. Han ba om lov til å stenge baren først, gikk bort til bardisken, åpnet kassaapparatet - og dro fram en pistol.

Før politibetjentene rakk å reagere hadde han rettet pistolen mot sitt eget hjerte og trykket av.

Om Joe hadde nektet alt, var hans altmuligmann Clifton Wheeler desto mer snakkesalig så snart sjefen hans var død. Han kunne fortelle at Hazel hadde forelsket seg i en annen mann og skulle flytte fra byen da hun og Joe begynte å krangle. Hazel anklaget ham for å ha drept Minnie, og Joe skal ha tatt livet av Hazel i affekt.

Clifton viste politiet et sted utenfor byen der Joe skal ha truet ham til å hjelpe ham å begrave Hazel. Alt politiet trengte å gjøre for å sjekke om han snakket sant, var å grave.

Clifton fortalte også at Joe hadde skutt Minnie, og at Clifton hadde hjulpet ham å begrave henne på en strand. Også her kunne politiet bekrefte at han snakket sant.

I gjentatte avhør sa Clifton at han ikke kjente til hva som hadde skjedd med de andre servitrisene.

Et nytt liv

Politiet lyktes etter hvert med å spore opp Dolores i California. Hun hadde startet et nytt liv i San Diego. En av de andre forsvunnede servitørene fant de i byen Phoenix i Arizona.

Undersøkelser viset seinere at kjøtt som lå ved alligatordammen ikke kom fra mennesker. I et avisintervju beskrev Dolores Joe som en snill, god og vennlig mann.

Clifton ble dømt til to års fengsel. Alligatorene ble flyttet til en dyrehage.

Joe Ball er fortsatt berømt og beryktet som alligatormannen. Historien om ham, alligatordammen og de mange forsvunnede kvinnene lever videre. Sannheten om hvor mange han egentlig tok livet av, tok han med seg i graven.

Vi bryr oss om ditt personvern

vi er en del av Aller Media, som er ansvarlig for dine data. Vi bruker dataene til å forbedre og tilpasse tjenestene, tilbudene og annonsene våre.

Les mer

Velkommen til vårt kommentarfelt

Vi setter pris på kommentarer til artiklene på vi.no. Husk at mange vil lese det du skriver. Hold deg til temaet og vær saklig. Vi gjør oppmerksom på at alle innlegg kan bli redigert eller fjernet av redaksjonen.